Cestovní ruch se stal pro Irsko významným ekonomickým faktorem

Cestovní ruch, domácí i zahraniční, se v posledních letech stal pro Irsko významným ekonomickým faktorem. Přibližně 6 milionů lidí přichází do republiky každý rok, následují Němci na třetím místě po Američanech a Britech.

Hlavním lákadlem je krásná krajina, následovaná historickými památkami, které jsou často spojeny s krajinou. Téměř všechny pobřeží a většina hor, hlavní řeka Shannon a všechna hlavní jezera, stejně jako města Dublin a Cork, jsou hlavní turistické oblasti (viz přilehlá mapa). Ze všech účastníků cestovního ruchu – včetně několika dní víkendové a krátké turistiky – 70% navštíví pobřežní zónu, včetně měst Dublin, Cork a Waterford.

Dopravní zácpy na přístupových komunikacích ohrožují křehké ekosystémy pobřežních dun koncentrací, zejména denních výletníků a jejich aut. Pláže v Howthu, Malahide a Bray na venkově v Dublinu jsou zvláště zasaženy návštěvníky. Také pobřežní úseky v blízkosti jiných velkých měst – Waterford, Cork, Limerick, Galway a Sligo – jsou silně navštíveny. Na takové silně přeplněné pláže hustými koncentracemi plážových rekreantů, jako jsou například na německých ostrovech Severního moře nebo na středomořských plážích, ale nepřichází.

Stejně jako ve všech vyspělých zemích nabývají na významu v Irsku tzv. Aktivní dovolené s rostoucím počtem zahraničních turistů. Mezi nejoblíbenější rekreační aktivity patří rybolov (pobřežní a vnitrozemské vody), plachtění, golf, jízda na koni.

Využívání pobřežní zóny pro rekreační účely (všechny vodní sporty) výrazně roste. Odhaduje se, že počet jednodenních výletů do pobřežních oblastí vzrostl v letech 1975–95 o 600%. Rybolov se od roku 1988 zvýšil o 50%; V roce 1995 přijelo do Irska především 40 000 zahraničních návštěvníků. Pro námořníky je polovina míst pro investory soustředěna na jihu a jihozápadním pobřeží.

Nárůst počtu turistů je pro Irsko a jeho obyvatele ekonomicky velmi přínosný, ale zároveň představuje hrozbu pro oblasti s vysokou hodnotou životního prostředí a zdrojů, například rostoucí počet rekreačních apartmánů, kempů a golfových hřišť, které se nacházejí v blízkosti pobřeží. Daňové úlevy podpořily rychlý okamžitý rozvoj; Vzhledem k tomu, že se jednalo o často druhé bydlení, mělo to jen nepatrný vliv na zvýšení příjmů turistů. Zde byla ekologická škoda, bez jakýchkoli („kompenzačních“) ekonomických přínosů.